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Il a codifié les pratiques du commerce international.
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MATIERES PREMIERES

L’âge de l’aluminium : acte 2 de l’industrialisation.

En 1858, l’orfèvre Charles Christophle façonne un service de table en aluminium moulé pour l’empereur Napoléon III. L’aluminium est alors un métal précieux fabriqué selon le procédé chimique d’Henri Saint-Clair-Deville à partir de l’alumine, elle-même extraite de la bauxite. Le procédé est onéreux et le nouveau métal reste cher (le tiers du prix de l’argent). Tout change en 1886 avec l’invention simultanée par l’Américain Charles Martin Hall et le Français Paul Héroult d’un procédé de production d’aluminium par réduction électrolitique de l’alumine fondue dans un bain de cryolithe. La production industrielle démarre en 1888. Le prix de revienr tombe alors de 61 à 15 francs le kilo (et à trois francs à la fin du siècle). Ce résultat est à la foisle fruit et le symbole des liens étroits entre science, tecnhinque et industrie qui caractérisent le deuxième âge de l’industrialisation. Il est lié à l’essor concomitant des industries électriques et chimiques (procédé Bayer de production d’alumine extraite de la bauxite par action de la soude) et va trouver d’importants débouchés dans l’automobile, l’aviation, les conducteurs électriques, grâce au développement d’alliages toujours plus performants (Duralumin,Alpax,Almélec.). CARTEL. Mais cette industrie illustre aussi d’autres traits communs à de nombreux secteurs de la deuxième révolution industrielle, dans les domaines de l’organisation de la production et des marchés. Nécessitant des investissements importants, elle est rapidement concentrée entre les mains d’un petit nombre d’entreprises dans quelques pays et prend la forme d’un capitalisme managérial où des ingénieurs et des gestionnaires de très haut niveau sont mandatés pour en prendre la direction. Afin de concurrencer plus efficacement les autres métaux non ferreux (principalement le cuivre) et de stabiliser le marché, un cartel international est créé dès 1901 par les 5 entreprises qui monopolisent le marché mondial : une germano suisse, une anglaise, une américaine et deux françaises. Le cartel de l’aluminium, mieux que la plupart des autres cartels, survivra avec des éclipses et des partenariats variables jusqu’à la fin de la seconde guerre mondiale.