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LE CHARBON : Malgré les risques (1099 morts à Courrières près d’Arras en 1906 et beaucoup encore en Chine Aujourd’hui) et les dures conditions de travail, le charbon a été une source d’énergie essentielle dans le monde tout au long du XXème siècle.

A l’époque de Courrière, il est de loin la première source d’énergie. Le pétrole n’en est alors qu’à ses balbutiements, tout comme l’hydroelectricité. C’est sur le charbon que, depuis la fin du XVIIIème siècle, repose l’industrialisation, inaugurant un nouveau mode de développement fondé sur des énergies fossiles non renouvelables. Reconstruction. La caractéristique majeure de cette industrialisation est en effet que les pays développés trouvent le charbon chez eux. Cette situation perdure jusqu’au milieu du XXème siècle. En 1950, 85% de la production mondiale d’énergie primaire vient des pays industrialisés, et le charbon constitue encore 60% de cette production. La reconstruction française après 1945 se bâtit sur le charbon, tout comme l’ensemble de la reconstruction européenne. La fondation de la Communauté européenne du charbon et de l’acier (CECA) est à ce titre tout un symbole : le charbon fournit alors 74% de la consommation d’énergie dans les 6 états membres.

Certes, l’histoire de la Ceca est aussi celle du recule décisif du carbon en Europe Occidentale. En France, le point d’inflexion se situe en 1958 : cette année-là, 59 millions de tonnes de charbon sont extraites par 207 000 personnes employées par les Houillères nationalisées (dont 130 000 au fond). Les années 1960 marquent le début de la fin du monde minier dans la communauté économique européenne, confronté à la concurrence de charbons moins chers et à l’arrivée massive de cette énergie bon marché, facilement transportable et souple d’utilisation qu’est le pétrole (et ses sous-produits). Régression. En France, le plan de régression des Houillères, dit plan Jeanneney, du nom du ministre de l’industrie en 1960, organise la réduction progressive de la production charbonnière dans un secteur tenu par l’Etat depuis la Libération. Le dernier bloc de Charbon extrait en France est remonté des puits de La Houve en Lorraine, le 23 avril 2004. En ce début de XXIème siècle, la France consomme peu de Charbon (22 millions de tonnes), lequel est importé principalement des mines à ciel ouvert d’Australie, des Etats-Unis et d’Afrique du Sud. En 2009, il ne représente plus que 4% de l’approvisionnement en énergie primaire, contre 32% pour le pétrole, 15% pour le gaz, 41% pour le nucléaire et 8% pour les autres sources (hydroélectricité et autres énergies renouvelables).

Pour autant, le charbon reste une des grandes sources d’énergie à l’échelle mondiale. Sa part dans la consommation globale d’énergie est stable depuis une quart de siècle autour de 25%. Les centrales au charbon fournissent 40% de l’électricité produite (contrairement aux transports, qui brûlent à 98% du pétrole). De grands pays développés l’utilisent toujours massivement, notamment les Etats-Unis, où il fournit 21% de l’énergie et 52% de l’électricité consommées. La croissance e Chine et en Inde accentue encore le rôle du charbon, qui fournit respectivement 69% et 55% de l’énergie consommée dans ces deux pays.